Kepler 452b: Maan kaltainen planeetta

Nasan tutkijat ovat havainneet taivaankappaleen, joka muistuttaa Maata enemmän kuin mikään muu tunnettu eksoplaneetta. Kepler 452b -nimen saanut planeetta on vähän Maata suurempi, ja sen pinnalla saattaa esiintyä nestemäistä vettä ja jopa elämää.

maanantai 27. heinäkuuta 2015 teksti Nadia Drake/National Geographic

Kaukaisen tähden valonvälähdys on paljastanut Nasan kokeneille planeettojen etsijöille aiemmin tuntemattoman taivaankappaleen. Se muistuttaa Maata enemmän kuin mikään muu niistä planeetoista, jotka Kepler-avaruusteleskooppi on tähän mennessä tuonut päivänvaloon.

”Se on toistaiseksi paras ehdokas paikaksi, mitä joku [maapallon ulkopuolella] saattaisi kutsua kodikseen”, totesi Jon Jenkins Nasan Kaliforniassa toimivasta Amesin tutkimuskeskuksesta torstaina tiedotustilaisuudessa, missä Maata muistuttavan planeetan löytö sekä 500 muuta mahdollista planeettaa sisältävä luettelo julkistettiin.

Kepler 452b on 60 prosenttia Maata suurempi

Kepler 452b -nimen saanut planeetta kiertää kuusi miljardia vuotta vanhaa tähteä, joka muistuttaa Aurinkoa ja sijaitsee 1?400 valovuoden päässä Maasta. Kepler 452b on läpimitaltaan noin 60 prosenttia Maata suurempi ja noin viisi kertaa niin raskas kuin Maa. Sen vuosi kestää 385 Maan vuorokautta, ja se kiertää tähteään sellaisella vyöhykkeellä, missä lämpötila luo täydelliset edellytykset nestemäisen veden esiintymiselle planeetan pinnalla.

Vielä ei tiedetä tarkkaan, mistä Kepler 452b koostuu, mutta tutkijat arvelevat sen olevan 50 prosentin todennäköisyydellä kiviplaneetta. Jos se on kiviplaneetta, siellä on Jon Jenkinsin mukaan mahdollisesti Maan ilmakehää tiheämpi kaasukehä ja paksumpi pilvipeite ja lisäksi erittäin todennäköisesti aktiivisia tulivuoria.

Nasan Kepler-teleskooppi on löytänyt Maan serkun: planeetan, joka on vain 60 % Maata suurempi ja joka kiertää Auringon kaltaista emotähteään elinkelpoisella vyöhykkeellä.

Taivaalla vilisee planeettoja

Vuonna 2009 avaruuteen laukaistun Kepler-teleskoopin tehtävänä oli tutkia, miten paljon Linnunradan galaksissa on Maan kaltaisia planeettoja. Neljän vuoden ajan Keplerin peili oli suunnattuna kohti tiettyä tähtien täyttämää taivaan kaistaletta, joka sijaitsi hieman galaksin keskitason yläpuolella. Kepler tarkkaili tauotta 150?000:ta tähteä havaitakseen pienet valon välähdykset tai himmenemiset, joita syntyy, kun kaukainen planeetta hetkeksi pimentää tähden pinnasta säteilevän valon.

Torstaina julkistettu 500 uuden planeettaehdokkaan luettelo nostaa Keplerin havaitsemien mahdollisten planeettojen lukumäärän 4?696:een. Niistä 12 on läpimitaltaan alle kaksi kertaa Maan kokoisia, ja yhdeksän kiertää tähtiä, jotka kooltaan ja lämpötilaltaan muistuttavat Aurinkoa. Yli tuhat Keplerin löytämistä ehdokkaista on vahvistettu planeetoiksi – ja kyseessä on kuitenkin vain pikkuruinen kaistale taivasta.

”Kun minä kasvuikäisenä katselin tähtiä, pohdittiin, onko tähtien ympärillä planeettoja”, totesi John Grunsfeld Nasan johtoportaasta. ”Meillä on selvä vastaus. Suurimmalla osalla yötaivaalla näkyvistä tähdistä on ympärillään planeettajärjestelmä.”

Ensimmäiset merkit Maan aidoista sukulaisista – kiviplaneetoista, jotka kiertävät Auringon kaltaista tähteä elämän mahdollistavalla etäisyydellä – on kuitenkin saatu tähtien valon vaihteluista vasta viime vuonna. Nyt on päästy jo pelkkiä aavisteluja pidemmälle.

”Uskon, että 452b vie meidät huomattavasti lähemmäs todellisten Maan ja Auringon vastineiden löytymistä”, sanoo Natalie Batalha Nasan Amesin tutkimuskeskuksesta. ”Kepler 452b on nyt lähinnä tähtäimessä.”

Nasa etsii maapallon serkkuja

Kepler-teleskoopin taustalla oleva tutkijaryhmä on alusta asti pyrkinyt selvittämään, miten yleisiä Maan kaltaiset planeetat ovat. Kysymys on ratkaisevan tärkeä sen kannalta, miten laajalti maailmankaikkeudessa voidaan ajatella olevan elämää siinä muodossa, kuin se nykyään tunnetaan. Kysymykseen ei ole niin vain löytynytkään vastausta. Keplerin näkökentässä sijaitsevat tähdet vilkkuivat odotettua enemmän, ja planeettojen jälkiä oli vaikea erottaa niiden lukuisista välähtelyistä. Kaiken huipuksi vuonna 2013 Keplerin välineisiin tuli tekninen vika eikä se pystynyt jatkamaan taukoamatonta tähtien tuijotteluaan.

Nyt mahdollisia Maan kaltaisia planeettoja alkaa vihdoin ilmestyä näköpiiriin. Ja joka kerta, kun uuden planeetan olemassaolo vahvistuu, tutkijat voivat tarkentaa arviotaan Maata muistuttavien planeettojen yleisyydestä ja lukumäärästä. Näitä tietoja tarvitaan ehdottomasti, kun tulevaisuudessa suunnitellaan elämän etsintää muilta taivaankappaleilta.

Natalie Batalhan mukaan toistaiseksi näyttää siltä, että 15–25 prosentilla tähdistä saattaa olla kiertolaisenaan Maan kaltainen planeetta. ”Emme kuitenkaan tiedä, miten monessa paikassa voisi esiintyä elämää”, Batalha sanoo. ”On aivan eri asia selvittää, kuinka monta planeettaa kiertää tähden elinkelpoisella vyöhykkeellä, kuin selvittää, miten monta niistä on eläviä planeettoja.”

Sillä aikaa, kun Kepler-tutkijat analysoivat tarkemmin mahdollisten planeettojen luetteloaan, ilmestyy jatkuvasti esiin myös muita tärkeitä planeettoja.

”Niitä tulee paljon lisää”, sanoo Jeffrey Coughlin maapallon ulkopuolista elämää etsivästä SETI-tutkimuskeskuksesta. ”Odotan Keplerin seuraavien vuosikymmenien kuluessa tuottavan uusia löytöjä tasaisena virtana.”

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...