Uusi ehdokas vieraan elämän tyyssijaksi

Vasta julkaistun tutkimuksen mukaan noin 36 valovuoden päästä löydetty uusi planeetta saattaa muistuttaa Maata enemmän kuin yksikään tähän asti löydetyistä eksoplaneetoista – mikäli sillä on riittävän laaja pilvikerros.

torstai 1. syyskuuta 2011 teksti Rachel Kaufman, National Geographic News

Vasta löydetty planeetta, joka on nimetty vähemmän lyyrisesti HD85512b:ksi, havaittiin Purjeen tähdistöstä erään oranssin kääpiötähden kiertoradalta.

Tähtitieteilijät löysivät planeetan Euroopan eteläisen observatorion (ESO) Chileen asennetun HARPS-suurtarkkuussäteisnopeusspektrografin avulla.

Planeettajahtaajat etsivät säteisnopeuksia mittaamalla tähden valosta huojuntaa, joka saattaa kieliä kiertolaisen vetovoiman nykäisyistä.

3,6 kertaa Maan massainen

HARPS-spektrografilla kerättyjen tietojen perusteella planeetta on 3,6 kertaa Maan massainen, ja se kiertää emotähteään etäisyydellä, joka tarjoaa sopivat olosuhteet nestemäisen pintaveden olemassaololle. Vettä taas pidetään keskeisenä edellytyksenä tuntemamme kaltaiselle elämälle.

"Etäisyys on juuri sellainen, jota nestemäisen veden etsijä toivoo", sanoo tutkimuksen johtaja Lisa Kaltenegger Harvard-Smithsonianin astrofysiikan keskuksesta ja Max Planck -instituutin tähtitieteen tutkimuskeskuksesta.

"Jos sitä vertaa omaan planeettakuntaamme, niin se on vähän kauempana tähdestään kuin mitä Venus on Auringosta." Sillä etäisyydellä se luultavasti saa vähän enemmän aurinkoenergiaa tähdestään kuin Maa saa Auringosta.

Kaltenegger työtovereineen on kuitenkin laskenut, että vähintään 50-prosenttinen pilvipeite heijastaisi tuota energiaa avaruuteen niin paljon, ettei planeetta kuumenisi liiaksi.

Maata peittää keskimäärin 60-prosenttinen pilviverho, joten osin pilviset taivaat eivät ole HD85512b:n tapauksessa "aivan poissuljettu ajatus ", Kaltenegger sanoo.

Vesihöyrypilvien olemassaolo edellyttäisi tietenkin Maan ilmakehää muistuttavaa kaasukehää, jota ei kuitenkaan voida nykyisillä havaintomenetelmillä noin kaukaisista planeetoista nähdä.

Planeettojen syntymallien perusteella planeetoilla, jotka ovat yli 10 kertaa Maan massaisia, pitäisi olla lähinnä vedystä ja heliumista koostuva kaasukehä, Kaltenegger kertoo. Kevyemmät maailmat, esimerkiksi HD85512b, omaavat todennäköisesti maapallon ilmakehän kaltaisen kaasuvaipan, joka koostuu lähinnä typestä ja hapesta.

Uusi planeetta "vahva ehdokas" elämälle suotuisaksi maailmaksi

Vasta havaittu planeetta on vasta toinen Aurinkokunnan ulkopuolelta löydetty kiviplaneetta, jonka on todettu kiertävän tähteään elinkelpoisella vyöhykkeellä eli alueella, joka ei ole nestemäiselle vedelle liian kylmä eikä kuuma.

Toinen ehdokas, Gliese 581d -planeetta, löydettiin myöskin HARPS-spektrografilla. Se kiertää tähteään elinkelpoisen vyöhykkeen kylmällä rajalla.

Jo vuonna 2010 löydetty Gliese 581g -planeetta nimettiin eniten Maata muistuttavaksi eksoplaneetaksi, mutta tuo löytö on yhä kiistanalainen. Osa asiantuntijoista arvelee koko planeettaa pelkäksi datavirheeksi.

Texasin yliopiston tähtitieteen koulutusohjelmaa johtava Manfred Cuntz sanoo, että tietoa tarvitaan lisää, ennen kuin kannattaa spekuloida sillä kuljeskeleeko vasta löydetyn planeetan pinnalla avaruusolentoja.

"Ei ole heidän vikansa, ettei enempää tietoa [planeetan kaasukehästä] ole toistaiseksi saatavilla", sanoo Cuntz tutkimusryhmästä. "Se vaikuttaa kuitenkin periaatteessa vahvalta ehdokkaalta."

Koon ja sijainnin lisäksi on kaksi muutakin seikkaa, jotka puoltavat elämän mahdollisuutta HD85512b-planeetalla, sanoo Cuntz.

Ensinnäkin planeetan kiertorata on lähes pyöreä, mikä merkitsisi vakaata ilmastoa, ja toisekseen sen emotähti, HD85512, on vanhempi kuin Aurinko ja siten vähemmän aktiivinen, mikä puolestaan vähentää planeetan kaasukehälle mahdollisesti vahingollisten sähkömagneettisten myrskyjen todennäköisyyttä.

Sen lisäksi planeettajärjestelmän ikä, 5,6 miljardia vuotta, merkitsee periaatteessa sitä, että "elämällä on ollut mahdollisuus syntyä ja kehittyä", hän sanoo. Vertailun vuoksi todettakoon, että oman planeettakuntamme iäksi on arvioitu noin 4,6 miljardia vuotta.

Joogien paratiisi?

Avaruusmatkailun rajoitukset huomioon ottaen ihmiset eivät pääse käymään HD85512b-planeetalla ainakaan lähitulevaisuudessa.

Jos se kuitenkin olisi mahdollista, saattaisi planeetta näyttää oudolta: se olisi kostea ja kuuma, ja sen vetovoima olisi 1,4 kertaa vahvempi kuin Maan, sanoo tutkimuksen johtaja Lisa Kaltenegger.

Positiivista asiassa olisi "ettei lämpöjoogasta varmaan tarvitsisi siellä erikseen pulittaa", hän sutkaisee.

HD85512b-planeettaa kuvaileva tutkimus julkaistaan arXiv.org-sivustossa, ja se on hyväksytty julkaistavaksi myös Astronomy and Astrophysics -lehdessä.

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...