Jättikaniini Välimeren rannoilta

Espanjasta löytyneet jättimäiset fossiilit kuuluvat suurimmalle tunnetulle kaniinilajille, lyhytkorvaiselle "rantapummille", joka ei asiantuntijoiden mukaan osannut loikkia.

perjantai 25. maaliskuuta 2011 teksti Christine Dell'Amore, National Geographic News

Espanjalle kuuluvalla Menorcan saarella työskennellyt tutkijaryhmä on juuri kertonut löytäneensä maailman suurimman tunnetun kaniinilajin: omituisen epäkaniinimaisen jättiläisen nimeltä Nuralagus rex, "Menorcan jäniskuningas".

Useiden luiden analyysin perusteella esihistoriallinen laji painoi noin 12 kilogrammaa ja oli noin kuusi kertaa tavallista kaniinia suurempi. Tutkimuksen johtaja Josep Quintana on ennenkin nähnyt menorcalaisia jättikaniinifossiileja, mutta jättilöydön tarkan koon selvittäminen kesti aikansa.

"Kun löysin ensimmäisen luun, olin 19-vuotias enkä tiennyt mistä se oli peräisin. Luulin sitä menorcalaisen jättiläiskilpikonnan luuksi!" sanoo Quintana, joka toimii paleontologina barcelonalaisessa Institut Català de Palentologiassa.

Kummallisen näköinen kaniiniksi

Kolme–viisi miljoonaa vuotta sitten eläneellä eläimellä oli monia "outoja" piirteitä, joita ei ollut aiemmin havaittu sen paremmin nykyisillä kuin sukupuuttoon kuolleillakaan kaniineilla.

Esimerkiksi jättikaniinin "lyhyt ja jäykkä" selkäranka tarkoitti sitä, että eläin ei kyennyt loikkimaan. Aisteihin liittyvät alueet sen kallossa olivat melko pienet, mikä viittasi siihen, että sillä oli pienet silmät ja lyhyet korvat – täysin erilaiset kuin nykykaniineilla.

"Minä uskon, että N. rex liikkui aika kömpelösti kaniiniksi", sanoo Quintana. "Niin kuin majava kuivalla maalla."

Omituisuuksista huolimatta N. rexin kallossa ja hampaissa on monia kanimaisia piirteitä, joten sen kaniiniudesta ei ole epäilystäkään, sanoo Brian Kraatz, kaniinien evoluution asiantuntija kalifornialaisesta Western University of Health Sciencesista.

”Sillä on todellakin melko tyypillinen [joskin suuri] kaniinin pää kaniinille epätyypillisessä vartalossa”, sanoo Kraatz, joka ei osallistunut kyseiseen tutkimukseen.

Oliko jättikaniini varhainen "rantapummi"?

Vasta löydetyn kaniinin "pullea, tankkimainen" ulkonäkö ja eriskummallinen anatomia saattoivat kehittyä stressittömän elämän seurauksena, lisää Kraatz.

Jättikaniinilla ei ollut luonnollisia vihollisia Menorcalla, ja tuon ylellisyyden ansiosta laji saattoi kehittyä suurikokoisemmaksi ja vähemmän liikkuvaiseksi, hän sanoo. Nykyiset kaniinit ovat pieniä ja eläväisiä, ja niiden tarkka näkö auttaa pakenemaan vihollisilta.

"Se vietti luultavasti evoluutiolomaa kuin rantapummi saarella", sanoo Kraatz.

Vaikka jättikaniinilla "ei ollutkaan kovin paljon huolia ja murheita, se mukavoitui liiaksi ja kuoli lopulta sukupuuttoon", sanoo Kraatz.

Jättikokoista kaniinifossiilia koskeva tutkimus julkaistiin Journal of Vertebrate Paleontologyn maaliskuisessa numerossa.

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...