Tappoiko seksi neandertalilaiset?

Siirtyessään ilmastonmuutoksen vuoksi yhä kauemmas asuinsijoiltaan neandertalilaiset kohtasivat yhä enemmän nykyihmisiä. Lajien välinen risteytyminen saattoi hävittää neandertalilaiset, väitetään uudessa tutkimuksessa.

tiistai 29. marraskuuta 2011 teksti Brian Handwerk, National Geographic News

Neandertalilaiset saattoivat ajautua sukupuuttoon rakkauden tai ainakin lajien välisen risteytymisen seurauksena, väittää uusi tutkimus.

Samalla kun jykeväkulmainen laji ajautui ilmastonmuutoksen ajamana yhä kauemmas, se pariutui yhä enemmän meidän ihmislajimme kanssa. Tämän seurauksena kaksi ihmislajia sekoittuivat, väittävät tutkijat.

Sukupolvien ajan jatkunut geneettinen sekoittuminen liuotti neandertalilaisen genomin ja sulautti sen huomattavasti suurempaan Homo sapiens -populaatioon.

"Jos kahden ryhmän liikkuminen asuinsijoillaan lisääntyy, myös geenivirta populaatioiden välillä voimistuu. Lopulta toinen populaatio ei enää erotu selvästi omana ryhmänään", sanoo C. Michael Barton, yksi tutkimuksen kirjoittajista, Arizonan osavaltionyliopiston ihmisevoluution ja yhteiskuntakehityksen laitoksen arkeologi.

Luonnollinen selviytymisstrategia

Joidenkin teorioiden mukaan neandertalilaiset olisivat kadonneet lajina noin 30 000 vuotta sitten, koska he eivät olisi pystyneet sopeutumaan ilmaston viilenemiseen yhtä hyvin kuin Homo sapiens.

Barton uskoo kuitenkin toiseen teoriaan. Hänen mielestään neandertalilaiset reagoivat jääkauden alkuun samalla tavalla kuin nykyihmisetkin, siis siirtymällä ruuan ja muiden luonnon antimien perässä yhä etäämmälle vanhoilta alueilta.

"Jäätiköitymisen edetessä maan käyttömahdollisuudet kapenivat, joten neandertalilaiset ja nykyihmiset turvautuivat samaan selviytymisstrategiaan, jota tavataan edelleen korkeilla leveysasteilla", sanoo Barton.

"He perustivat kotipesän ja lähettivät partioita hakemaan luonnonvaroja. He liikkuvat silloin laajemmalla alueella ja heillä on enemmän mahdollisuuksia kohdata kauempana eläviä muita ryhmiä. Arkeologiset todisteet viittaavat siihen, että kyseinen toiminta kävi jäätiköitymisen edetessä yhä yleisemmäksi Euraasiassa."

Läheisemmät yhteydet johtivat teorian mukaan vielä läheisempiin yhteyksiin, kun molemmat ryhmät joutuivat jakamaan samoja hupenevia luonnonvaroja.

"Toisinkin on saattanut käydä", myöntää Barton. "Tieteessä yritetään kuitenkin löytää asioille yksinkertaisimmat mahdolliset selitykset. Tämä teoria ei edellytä massiivisia kansainvaelluksia tai valloituksia – vain ihmisiä, jotka elävät normaalia elämää."

Bartonin ryhmä arvioi lajienvälisen pariutumisen vaikutuksia tietokonemallinnuksella, joka kattoi 1 500 neandertalilaissukupolvea.

Tutkimustulokset tukevat jo aiemmin esitettyä teoriaa, jonka mukaan neandertalilaiset "hukkuivat geneettisesti" nykyihmisen perimään.

"Hybridisaation aiheuttama sukupuutto"

Vaikka geneettinen hukkuminen ei olekaan suosituin selittäjä neandertalilaisten sukupuutolle, sen tiedetään aiheuttaneen monien kasvi- ja eläinlajien sukupuuttoja.

Esimerkiksi pienehkö taimenpopulaatio voi menettää geneettisen identiteettinsä sen jälkeen, kun vesistöön ilmaantuu suuria määriä eri lajin kaloja, jotka pystyvät lisääntymään alkuperäisten taimenten kanssa.

"Jos erikoistuneiden endeemisten populaatioiden vuorovaikutus rinnakkaisten populaatioiden kanssa jostain syystä lisääntyy, ne tapaavat kuolla sukupuuttoon – etenkin jos yksi populaatio on selvästi toista pienempi", selittää Barton.

"Suojelubiologiassa ilmiötä kutsutaan hybridisaation aiheuttamaksi sukupuutoksi."

Miehet metsällä

Paleoantropologi Bence Viola sanoo, että toiset mallit ovat tuottaneet toisenlaisia tuloksia ja että joissakin tutkimuksissa keskinäinen risteytyminen on todettu suhteellisen vähäiseksi.

Evoluutioantropologian Max Planck -instituutissa Leipzigissa työskentelevä Viola pitää Bartonin tutkimusta kuitenkin kiehtovana.

"Arkeologian ja antropologian näkökulmasta se kuulostaa mielenkiintoiselta, ja se sopii yksiin myös oman näkemykseni kanssa: risteytymistä on voinut olla paljonkin", sanoo Viola.

"Yleensä ensimmäiset ryhmät, jotka uusia populaatioita, ovat miehiä, kenties metsästysseurueita. Ja koska miehet ovat sellaisia kuin ovat, toisen populaation naisten kohtaaminen johtaa väistämättä risteytymiseen."

Barton uskoo risteytymisen aiheuttaneen sen, että muut erilliset ihmisryhmät ja esi-isäryhmät liudentuivat ja katosivat.

"Niiden geenit eivät kuitenkaan kadonneet", hän lisää. "Niiden kulttuurikaan ei luultavasti kadonnut, mutta se sekoittui suurempaan metsästäjä-keräilijöiden populaatioon."

Viola uskoo risteytymisen kuitenkin olleen vain yksi syy eikä ainoa syy.

"Neandertalilaiset katosivat noin 30 000 vuotta sitten, ja juuri niihin aikoihin ilmasto kylmeni. Se teki heidän selviytymisestään todennäköisesti fyysisesti vaikeampaa", Viola sanoo.

"He saattoivat myös altistua tautityypeille, joita nykyihmiset toivat Afrikasta ja joita vastaan heillä ei ollut vastustuskykyä."

"Kaikkea tätä on tietenkin hyvin vaikea tutkia arkeologisesti", Viola lisää. "Siksi nämä mallit ovat mainioita työkaluja ajatusten tarkasteluun teorian tasolla."

Neandertalilaisten risteytymistä käsitelleeseen tutkimukseen osallistui tutkijoita Arizonan osavaltionyliopistosta ja Coloradon yliopistosta. Tutkimus julkaistaan Human Ecology -lehdessä joulukuussa.

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...