Tähtäimessä toisen maailman elämä

Tutkijat etsivät Maan ulkopuolista elämää. Yksi ihmiskunnan vanhimmista kysymyksistä saattaa ratketa jo meidän elinaikanamme.

torstai 10. heinäkuuta 2014 teksti Michael D. Lemonick

Jäätynyt arktinen järvi ja trooppinen myrkkyluola saattavat suoda lisävalaistusta yhteen maailman vanhimmista ja keskeisimmistä kysymyksistä: Onko elämää muuallakin kuin maapallolla?

Olemmeko yksin?

Toisenlaisen elämän on niin meidän aurinkokunnassamme kuin kaukaisten tähtien ympärilläkin kenties kyettävä selviytymään jään peittämissä valtamerissä, esimerkiksi Jupiterin Europa-kuussa, tai umpinaisissa kaasuonkaloissa, jollaisia saattaa olla Marsissa viljalti. Jos yhtä äärimmäisissä olosuhteissa Maassa selviytyviä elämänmuotoja pystytään eristämään ja tunnistamaan, ollaan askeleen lähempänä elämän etsimistä muualtakin.

Tähän mennessä löydettyjen hieman suurempien planeettojen perusteella laskettiin hiljattain, että yli viidenneksellä auringonkaltaisista tähdistä on elämälle suotuisia, maankaltaisia planeettoja.

Planeetanetsijät laajentavat etsintäaluetta

Viime vuosina planeetanetsijät ovat tajunneet, että etsintää ei ole mitään syytä rajoittaa vain meidän Aurinkomme kaltaisten tähtien ympärille. ”Kun minä olin lukiossa, meille opetettiin, että Maa kiertää keskivertotähteä. Se on kuitenkin valetta”, sanoo Harvardin yliopiston tähtitieteilijä David Charbonneau. Todellisuudessa noin 80 prosenttia Linnunradan tähdistä on pieniä, viileitä, himmeitä ja punertavia kappaleita, joita kutsutaan M-kääpiöiksi. Jos maankaltainen planeetta kiertäisi M-kääpiötä oikealla etäisyydellä – sen pitäisi olla lähempänä tähteään kuin Maa Aurinkoa, jotta siellä ei olisi liian kylmä – se voisi tarjota paikan, johon elämä voisi juurtua yhtä helposti kuin auringonkaltaista tähteä kiertävälle maankaltaiselle planeetalle.

Tutkijat myös uskovat, että planeetan ei tarvitse olla Maan kokoinen soveltuakseen elämälle. ”Mikäli minulta kysytään, niin mikä hyvänsä yhden ja viiden Maan massan välillä käy mainiosti”, sanoo toinen harvardilainen tähtitieteilijä, Dimitar Sasselov. Elämälle suotuisien planeettojen ja niiden keskustähtien valikoima on siis todennäköisesti huomattavasti suurempi kuin aiemmin on oletettu.

Ekstremofiilisiä organismeja

Eikä siinä vielä kaikki, sillä myös lämpötilojen ja kemiallisten ympäristöjen haarukka, jonka sisällä ekstremofiiliset organismit voisivat pystyä selviytymään, on sekin suurempi kuin kukaan osasi kuvitella. Valtameritutkijat löysivät 1970-luvulla ylikuumentuneita lähteitä, niin kutsuttuja hydrotermisiä aukkoja, jotka elättävät rikasta bakteeriekosysteemiä. Nämä rikkivetyä ja muita veteen liukenevia kemikaaleja hyödyntävät mikrobit puolestaan ravitsevat korkeamman tason eliöitä.

Tutkijat ovat lisäksi löytäneet elämänmuotoja, jotka kukoistavat kuumissa lähteissä, jääjärvissä satoja metrejä Antarktiksen mannerjään alapuolella, erittäin happamissa tai emäksisissä tai suolaisissa tai radioaktiivisissa paikoissa tai jopa pikkuruisissa kallion halkeamissa yli kilometrin syvyydessä. ”Maapallolla nämä ovat marginaalisia ympäristöjä”, sanoo Lisa Kaltenegger, joka työskentelee sekä Harvardissa että astronomian Max Planck -instituutissa Heidelbergissä. ”On kuitenkin helppo kuvitella, että ne voivat olla jollakin toisella planeetalla yleisiä.”

Nyt tutkijat kokeilevat uusia laitteita ja menetelmiä, joiden avulla voitaisiin tunnistaa kaukaisten planeettojen ääriolosuhteissa esiintyvää elämää. Lue lisää uuden elämän etsinnästä tästä.

Lue artikkeli: 'Tähtäimessä toisen maailman elämä'

Lähde tutkijoiden mukaan löytöretkelle jäätyneeseen järveen Alaskaan ja trooppiseen myrkkyluolaan Meksikoon. Lue, miten heidän työnsä auttaa ratkaisemaan arvoituksen Maan ulkopuolisesta elämästä. Lue koko artikkeli National Geographic -lehden numerosta 7/2014:

Huom! Sinun pitää olla kirjautunut natgeo.fi-sivuston käyttäjäksi voidaksesi ladata artikkelin. Napsauta "Lataa artikkeli" -painiketta. Jos et ole kirjautunut sivustoon, sinulle tarjotaan mahdollisuutta rekisteröityä käyttäjäksi. Se käy nopeasti eikä maksa mitään.

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...