Öljy voi vahingoittaa valashaita

Meksikonlahteen päässyttä öljyä osui maailman suurimman kalan suosimalle elinalueelle. Se on saattanut jopa tappaa joitakin yksilöitä.

keskiviikko 29. syyskuuta 2010 teksti Brian Handwerk, National Geographic News

Arviolta 4,9 miljoonaa barrelia (barreli on noin 159 litraa) öljyä virtasi Mississippijoen suiston eteläpuolisiin vesiin, joilla on tutkijoiden mukaan tehty kolmasosa kaikista Meksikonlahden pohjoisosan viime vuosien valashaihavainnoista.

14-metriseksi kasvava kala, joka on monessa suhteessa edelleen tieteelle vieras, on Kansainvälisen luonnonsuojeluliiton (IUCN) luokittelussa vaarantunut laji.

”Öljypäästön vaikutukset osuivat valashaiden kannalta pahimpaan mahdolliseen aikaan ja pahimpaan mahdolliseen paikkaan”, sanoi biologi Eric Hoffmayer, joka tutkii valashaita University of Southern Mississippin Meksikonlahden-laboratoriossa.

Havainnot ovat vahvistaneet sen, että valashait eivät pystyneet välttelemään öljykalvoa merenpinnassa, mistä ne voivat etsiä ravintoa jopa seitsemän–kahdeksan tuntia päivässä. Öljy on saattanut tukkia kalan kidukset tai saastuttaa saaliit, vaikka yhtään kuollutta valashaita ei ole löydettykään, Hoffmayer sanoi.

”Olemme nähneet ilmakuvia, joissa näkyy eläimiä muutaman kilometrin päässä öljylähteestä uimassa paksussa öljyssä”, sanoi Hoffmayer, joka on saanut työhönsä tukea National Geographic Societyn Waitt-ohjelmasta.

”Jos nämä eläimet ovat ruokailleet öljyn saastuttamalla alueella ja nielleet öljyä, on hyvinkin mahdollista, että ne ovat kuolleet ja vajonneet pohjaan. Tällä hetkellä meillä ei ole mitään käsitystä siitä, kuinka moni eläin on ollut kosketuksissa öljyn kanssa.”

Onko öljy vaarallista suodattajille?

Vaikka suuri osa öljystä onkin hävinnyt veden pinnalta, se ei ole kadonnut kokonaan, ja tutkijat yrittävät edelleen määrittää sen näkymättömiä vaikutuksia Meksikonlahden eläimiin ja kasveihin.

Jotkin öljyn myrkylliset ainesosat – myös puhdistuksessa käytetyt kemialliset hajotusaineet – saattavat aiheuttaa valashaille ja muille lajeille ongelmia pitkällä aikavälillä. Tutkijoiden mukaan esimerkiksi umpieritykseen ja immuunijärjestelmään liittyvät häiriöt ovat mahdollisia.

Valashai siivilöi suunsa ja kidustensa läpi valtavia vesimääriä – lähes 600 000 litraa tunnissa – syödessään mikroskooppisia planktoneita ja kaloja.

Hait uivat suut ammollaan ja imevät sisäänsä planktonpitoista vettä. Kun ne puhaltavat veden ulos kidustensa kautta, pienet hippuset suodattuvat ravinnoksi.

”Ne saavat epäilemättä elimistöönsä saasteita myös hajonneessa muodossa. Kerääntyvätkö ne kalojen kudoksiin ja onko niillä terveysvaikutuksia?” kysyi biologi Bob Hueter, joka johtaa floridalaista Moten merilaboratorion haintutkimuskeskusta.

Moni tutkija etsii vastausta Meksikonlahden valashaiden veren ja kudosten polysyklisistä aromaattisista hiilivedyistä (PAH) ja muista öljyyn liittyvistä saasteista.

”Kestää todennäköisesti vuosia selvittää tämän öljypäästön vaikutukset näiden eläinten terveyteen ja fysiologiaan”, Hueter sanoi.

Öljy ajaa haita uusille alueille

Tutkijat toivovat eläinten merkitsemisestä olevan apua sen selvittämisessä, miten öljypäästö vaikuttaa tulevina vuosina valashaiden käyttäytymiseen.

Jotkin havainnot viittaavat siihen, että, valashait ovat jo muuttaneet tapojaan.

Valashaihavainnot Meksikonlahden rannikon lähellä Floridassa ovat herättäneet spekulaatioita siitä, että valashaita ja muita suuria vesieläimiä olisi jo nyt lähtenyt öljyn tieltä luonnontilaisemmille alueille.

Viime kesän aikana Moten merilaboratorion tutkijat tekivät rannan tuntumassa toistuvia havaintoja suurista merieläimistä, esimerkiksi valashaista, joita tavataan normaalisti Meksikonlahden itäosan mannerjalustan syvien vesien tuntumassa.

”Tänä kesänä täällä Länsi-Floridan jalustan liepeillä oli epätavallisen paljon monen eri lajin haita, esimerkiksi paljon tavallista enemmän valashaita”, sanoi Bob Hueter.

Eläimet olivat kenties lähteneet itään pakoon öljyä, mutta varmuutta asiasta ei ole.

Ryhmä merkitsi useita kaloja voidakseen seurata niiden liikkeitä öljyisissä vesissä ja havaitakseen niiden elintapojen mahdollisia muutoksia.

Ehkä sinua kiinnostaa...

Ehkä tämä kiinnostaa sinua ...